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La migración hacia los Estados Unidos: destino dominante

Desde hace décadas, los Estados Unidos han sido el destino preferente para la mayoría de los emigrantes latinoamericanos y caribeños, aunque con importantes y crecientes excepciones de acuerdo a los comportamientos de años recientes. De todos modos, los inmigrantes en este país representan, aproximadamente, tres cuartas partes del total de los migrantes de la región, unos 20,5 millones de personas hacia 2009 –más de la mitad mexicanos–, según los datos de la Current Population Survey (CPS) de enero de 2009, cifra que equivale a más de la mitad del total acumulado de inmigrantes en los Estados Unidos, sin contar a sus descendientes (CEPAL, 2009).

Este flujo converge la combinación de una demanda laboral con la oferta de mano de obra barata o bien calificada (CEPAL, 2009; Martínez, 2008). No son sólo las desigualdades económicas entre el norte y el sur lo que explica este movimiento migratorio, sino también la formación de enclaves étnicos y laborales de inmigrantes provenientes de América Latina y el Caribe. Con todo, puede decirse que el conjunto de latinoamericanos y caribeños —principalmente mexicanos— tienen marcadas heterogeneidades en términos de su inserción en el mercado laboral.

Tabla 2 Estados Unidos: stocks de población inmigrante de origen latinoamericano y caribeño (1970, 1980, 1990, 2000 y 2008)

Procedencia Fechas censales Tasas de crecimiento intercensal
  1970 1980 1990 2000 2008 1970 -1980 1980 -1990 1990 -2000 2000 -2008
América del Sur 234.233 493.95 871.678 1.930.271 2.566.925        
  13,6% 11,3% 10,4% 12,0% 12,7% 7,5 5,7 7,9 3,6
Mesoamérica 873.624 2.530.440 5.391.943 11.203.637 14.175.411        
  50,6% 57,7% 64,4% 69,6% 70,3% 10,6 7,6 7,3 2,9
Caribe y otros 617.551 1.358.610 2.107.181 2.953.066 3.407.909        
  35,8% 31,0% 25,2% 18,4% 16,9% 7,9 4,4 3,4 1,8
Total 1.725.408 4.383.000 8.370.802 16.086.974 20.150.245        
  100% 100% 100% 100% 100% 9,3 6,5 6,5 2,8

Fuente: Proyecto IMILA del CELADE.
Nota: las cifras de 2008 corresponden a la American Community Survey (ACS), del U.S. Census Bureau.

Desde el año 2000 los inmigrantes “latinos” y sus descendientes constituyen la primera minoría étnica en los Estados Unidos (13% de la población según el censo de 2000 y 15% según la CPS de enero de 2009). Aunque tradicionalmente alimentada por mexicanos y caribeños, también incluye en forma creciente a migrantes centroamericanos, y a ellos se han ido agregando los sudamericanos.

La población de latinoamericanos en los Estados Unidos es más bien heterogénea. Incluye a los mesoamericanos –los cuales cuentan con mayores niveles de organización como comunidades y clubes– y a los sudamericanos y caribeños, entre los cuales la participación laboral de mujeres es notoriamente más elevada, las ocupaciones profesionales abarcan proporciones significativamente más altas, y los perfiles de escolaridad son ostensiblemente más altos.

Se estima que casi la mitad de los indocumentados son de origen latinoamericano, aunque su peso ha ido disminuyendo debido al crecimiento de los asiáticos, en particular. Cabe mencionar que alrededor de 40% de los indocumentados son personas que entran legalmente pero que exceden el tiempo de permanencia de sus visas (overstayed immigrants), mientras que 60% corresponde a personas que entran ilegalmente al país evadiendo los controles fronterizos (véase el gráfico 3).

Gráfico 3 Estados Unidos: Los inmigrantes indocumentados en 1986 y 2008

Fuente: “Trends in Unauthorized Immigration: Undocumented Inflow Now Trails Legal Inflow”, Pew Hispanic Center -
Pew Research Center Report, Washington D.C. 2008. Ruth Wasem, Unauthorized Aliens in the United States: Estimates
since 1986, Congressional Research Report, Nº RS21983, Washington, D.C., 2004.